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Photo: Standard Lithium

Visiones Del Condado De Union: Lo Que Significa La Gestión De Las Aguas Subterráneas De Ee. Para La Minería De Salmuera De Litio y DLE

Cuando se trata de la industria de salmuera de litio de rápido crecimiento en Estados Unidos, hay pocos lugares más importantes que el condado de Union, Arkansas.

Ubicado en la frontera con Luisiana, el condado más grande de Arkansas se encuentra sobre la Formación Smackover, un área geológica de tres estados que ha proporcionado petróleo y bromo a Estados Unidos desde la década de 1920.

Aunque hace tiempo que se detectan concentraciones relativamente altas de litio en la salmuera de los yacimientos petrolíferos del sur de Arkansas, una serie de factores (desde diferentes perfiles de impurezas y clima hasta espacio limitado y apoyo público a grandes estanques de evaporación) han hecho que su extracción no haya sido posible. Ahora parece probable que la tecnología de extracción directa de litio (DLE) pronto cambie las reglas del juego.

El peso pesado de la industria petrolera ExxonMobil, el gigante del litio Albemarle y una asociación entre Standard Lithium y Equinor están comprometidos con la producción de litio en la región. Los tres tienen arrendamientos ubicados en el condado de Union, y la columna piloto DLE de Standard Lithium se encuentra actualmente en pruebas avanzadas.

Si bien un auge del litio impulsado por DLE será bienvenido en la sede del condado de El Dorado y la capital del estado de Little Rock, en las últimas décadas el lugar del condado de Union en el panorama de recursos estadounidense se ha definido mejor por lo bien que ha gestionado y conservado sus aguas subterráneas.

Ante una rápida disminución del nivel freático a fines de la década de 1990, los residentes del condado de Union instituyeron un plan de gestión de aguas subterráneas líder en el país que ha recargado casi por completo el acuífero Sparta, ubicado sobre Smackover, rico en litio, al tiempo que ha permitido que continúe la extracción de salmuera de bromo. El plan del sur de Arkansas llegó décadas antes de la alarma pública y la reacción generalizada de la legislatura estatal ante la actual crisis de agotamiento de las aguas subterráneas de Estados Unidos.

Dado que una de las preguntas clave en torno a la viabilidad comercial de DLE es cuánta agua dulce utilizará la tecnología, casi parece predestinado que esta primera prueba de carretera estadounidense de DLE se lleve a cabo en el sur de Arkansas.

"Si no podemos hacer un buen trabajo reciclando esa agua y reduciendo nuestra huella hídrica, vamos a ser aplastados", dijo a Reuters en septiembre pasado John Burba, presidente ejecutivo de International Battery Metals, hablando sobre el uso de agua dulce de DLE. "DLE es un proceso que consume mucha agua".

Responder a un recurso en disminución

El agua subterránea es la materia prima más extraída del mundo y proporciona casi la mitad del agua potable mundial. Alrededor del 70 por ciento de toda el agua subterránea extraída se utiliza para la agricultura, lo que desempeña un papel importante a la hora de garantizar que nos mantengamos alimentados.

Los estados con grandes poblaciones y extensas tierras de cultivo tienden a tener las extracciones de agua subterránea más importantes de Estados Unidos. En 2015, solo cinco estados (California, Texas, Idaho, Nebraska y Arkansas) representaron el 54 por ciento del uso nacional de agua subterránea, principalmente para riego.

En general, el bombeo excesivo de agua, el aumento de las sequías y los incentivos gubernamentales para aumentar la producción de alimentos han afectado el tiempo de recuperación de los acuíferos. El resultado general ha sido preocupante.

En agosto pasado, el New York Times publicó una extensa investigación sobre el uso de aguas subterráneas en Estados Unidos. Los hallazgos fueron condenatorios. Después de analizar los niveles de agua en más de 80.000 pozos de monitoreo en todo Estados Unidos, el Times encontró que casi la mitad han “disminuido significativamente [desde principios de la década de 1980] a medida que se ha bombeado más agua de la que la naturaleza puede reponer”.

Desde 2014, el 40 por ciento de los sitios han alcanzado mínimos históricos. Los principales productores agrícolas, como los mencionados anteriormente, se encuentran entre los estados con peor desempeño.

"Desde un punto de vista objetivo, esto es una crisis", dijo al Times Warigia Bowman, profesora de derecho y experta en agua de la Universidad de Tulsa, "habrá partes de Estados Unidos que se quedarán sin agua potable".

Hace casi tres décadas, el condado de Union vio venir esto y actuó. En 1996, el gobierno del estado de Arkansas designó el acuífero Sparta debajo del sur de Arkansas como "Área crítica de aguas subterráneas".

Al año siguiente, el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) descubrió que el acuífero caía hasta dos metros por año. Recomendó que las futuras extracciones de agua subterránea en el condado de Union se reduzcan en casi tres cuartas partes para mantener los niveles de agua. Las necesidades industriales de agua dulce jugaron un papel importante en la disminución del acuífero.

“Si no hacíamos algo en cinco años o menos, íbamos a perder nuestra fuente de agua”, dijo a principios de este año Sherrel Johnson, gerente de proyectos de la junta de conservación del agua del condado de Union, a Scientific American.

Los residentes del condado de Union solicitaron al gobernador de Arkansas, Mike Huckabee, padre de la actual gobernadora Sarah Huckabee Sanders, que nombrara una Junta de Conservación del Agua dotada de autoridad para imponer impuestos.

Después de iniciar un programa educativo en todo el condado sobre el estado de su acuífero, la junta promulgó una tarifa de bombeo de “conservación” para los usuarios industriales. Luego, instituyó un impuesto temporal respaldado por los votantes para una planta de tratamiento de 65 millones de dólares, que extraería agua superficial del cercano río Ouachita. El agua del río tratada estaba explícitamente para usuarios industriales, ejerciendo mucha menos presión sobre el nivel freático anteriormente vulnerable.

El resultado de las medidas adoptadas por la junta de agua ha sido un éxito rotundo. Este año, el nivel general del acuífero Sparta fue 36 metros más alto que en 2004. Los ocho pozos de monitoreo del USGS en todo el condado han mostrado aumentos continuos durante las últimas dos décadas. En abril, un pozo mostró que los niveles de agua ahora eran más altos que la parte superior del propio acuífero.

"Es necesario contar con un liderazgo confiable, [buena] ciencia y tenacidad [para realizar los cambios necesarios]", dijo Johnson.

El condado de Union no está solo en sus esfuerzos en torno a los esquemas de almacenamiento y recuperación de acuíferos de EE. UU. están activos en ciudades de todo el oeste de los Estados Unidos, con Austin, San Antonio y el Valle Central de California a la cabeza.

Desde 2008, el Proyecto San Juan-Chama de 450 millones de dólares ha permitido recuperar el acuífero debajo de Albuquerque, Nuevo México, y ha aumentado el suministro de agua dulce para los agricultores a lo largo del Río Grande.

Pasos positivos hacia adelante

En el mejor de los casos, se podría decir que el enfoque federal ante la crisis de las aguas subterráneas en Estados Unidos está atrofiado. ¿Lo peor? Profundamente decepcionante. En los últimos años, el senador Martin Henrich, demócrata de Nuevo México, ha defendido la causa de la gestión y conservación de las aguas subterráneas en Washington, D.C., presentando una serie de proyectos de ley.

La Ley de Conservación Voluntaria de Aguas Subterráneas de Heinrich, copatrocinada por el senador Jerry Moran (republicano de Kansas), daría a los agricultores estadounidenses más flexibilidad e incentivos para proteger las fuentes de aguas subterráneas. Su Ley de Datos sobre el Agua tiene el potencial de transformar la gestión del agua al establecer un requisito nacional para recopilar información sobre las aguas subterráneas.

Actualmente, muchos estados exigen poco o ningún seguimiento o presentación de informes sobre sus acuíferos. Para su investigación profundamente investigada sobre el estado de las aguas subterráneas estadounidenses, el Times utilizó cifras de 60 bases de datos diferentes, cada una con sus categorías de interés y niveles de exhaustividad.

Ninguno de los proyectos de ley de Heinrich ha sido votado.

Más abajo en la cadena de gobernanza estadounidense, hay movimientos más alentadores. En octubre pasado, la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales (NCSL), un grupo bipartidista que representa a los gobiernos estatales de Estados Unidos, destacó muchas leyes alentadoras centradas en las aguas subterráneas aprobadas en estados rojos y azules en los últimos años.

Desde 2019, se han promulgado más de 100 proyectos de ley estatales centrados en la conservación y gestión de las aguas subterráneas. En los últimos dos años, Virginia, Idaho, Kansas, Utah y Nevada aprobaron leyes centradas en la conservación de acuíferos y cuencas.

Aprobada en 2020, la Ley de Bancos de Agua de Utah ha permitido a los titulares de derechos de agua con agua extra arrendarla a aquellos que tienen menos. El estado planea ampliar el programa. Además de revisar las disposiciones actuales sobre gestión de aguas subterráneas, Nevada introdujo una ley el año pasado que exige que el ingeniero estatal "afirme o modifique el rendimiento perenne de las cuencas en áreas de gestión críticas designadas". Tanto Utah como Nevada tienen un papel crucial en el futuro del litio de Estados Unidos.

Las políticas de extracción también han cambiado. Varios estados exigen más permisos, tarifas más altas para la extracción en áreas de conservación y planes para la auditoría del agua y la detección y reparación de fugas. California, Oklahoma, Nevada, Texas y Virginia se encuentran entre los estados que lideran el camino.

Otras medidas son posibles. En un artículo para Forbes en octubre pasado, John Sabo, profesor de Tulane que se centra en los recursos hídricos en el Instituto ByWater de la escuela, identificó tres formas de mejorar la situación de las aguas subterráneas en el valle del río Mississippi.

Estos fueron determinar cómo capturar mejor el exceso de agua de los aguaceros e inundaciones y almacenarlo bajo tierra, establecer un pacto interestatal para ayudar a coordinar la gestión conjunta de las aguas subterráneas y superficiales, y reevaluar cómo se utiliza el agua en la agricultura, incluyendo qué cultivos se cultivan y dónde.

También hay ejemplos internacionales que replicar. Varios proyectos piloto de recarga en el centro de España han utilizado escorrentías de tejados y aguas residuales tratadas para recargar acuíferos. Después de que se introdujeran nuevas tarifas para el bombeo de pozos privados en Bangkok a principios de la década de 2000, las pérdidas de agua subterránea se revirtieron y los problemas de hundimiento del terreno se desaceleraron.

Regresar al condado de Union

Dado que el 84 por ciento de todas las extracciones de agua subterránea son agua dulce, la extracción de acuíferos salinos representa menos de una sexta parte de toda el agua extraída bajo la superficie en los Estados Unidos.

El noventa y siete por ciento del agua subterránea salina se utiliza para energía termoeléctrica, el dos por ciento para necesidades industriales y sólo el uno por ciento para la minería, una cifra que aumentará rápidamente a medida que la perforación de salmueras habilitadas por DLE se vuelva más factible y respetuosa con el medio ambiente.

Toda la industria del litio ha estado trabajando en estrategias para aumentar el reciclaje de agua dulce, con el objetivo de garantizar que la extracción de litio de la salmuera siga siendo factible desde el punto de vista de la gestión de recursos. Los requisitos de agua dulce para DLE variarán de un diseño a otro.

Reuters informó que algunos tipos de tecnología DLE requieren 180 toneladas métricas de agua para producir una tonelada métrica de litio, lo que contribuye poco a respaldar las afirmaciones transformadoras de DLE. En el proceso DLE de intercambio iónico, por ejemplo, se necesita agua dulce para enjuagar el sorbente del litio. En muchos casos también será necesario un reciclado cuidadoso de este aporte de agua dulce.

El año pasado, investigadores franceses publicaron un artículo sobre el impacto ambiental del DLE de las salmueras. Después de analizar 57 informes sobre tecnología DLE dependiente del agua, encontraron que una cuarta parte mostraba un uso de agua dulce a tasas hasta diez veces mayores que las de los estanques de evaporación utilizados en América del Sur. Otra cuarta parte de la tecnología DLE que estudiaron no tenía ningún dato sobre el uso de agua dulce.

Es alentador que Albemarle utilice tecnología DLE basada en membranas en su planta piloto del condado de Union, una técnica que algunos reconocen que requiere menos agua para las operaciones. ExxonMobil todavía está investigando qué tecnología DLE utilizar, mientras que Standard Lithium se jacta de que la suya tiene "una huella ambiental menor en comparación con los procesos de evaporación tradicionales".

Debido a la presencia del río Ouachita y la planta de tratamiento del condado, el agua dulce es relativamente abundante en el lado de Arkansas del Smackover. La industria ha continuado con éxito en el condado de Union, utilizando agua de la planta. Desde 2007, todo el suministro de bromo de Estados Unidos proviene de salmuera del sur de Arkansas.

Johnson, de la Junta de Conservación del Agua del Condado de Union, dice que su planta de agua financiada con fondos públicos ha “demostrado ser una gran ayuda para atraer nuevos desarrollos”, que incluyen operadores de campos de salmuera de litio.

Otro desafío que enfrentan los mineros de litio en el condado de Union es que el acuífero Sparta se encuentra directamente encima del propio Smackover. Es absolutamente imprescindible una ingeniería cuidadosa y una tecnología de perforación y bombeo diseñada adecuadamente.

Pase lo que pase, puede estar seguro de que la Junta de Conservación del Agua del Condado de Union estará vigilando los niveles. En la primera prueba en carretera realizada en Estados Unidos para la tecnología DLE, en el sur de Arkansas, el organismo de control del agua está firmemente establecido.

Ben Stanley

July 17, 2024

Feature

Flavia Royón, Líder Clave De La Minería Argentina, Se Une A La Junta De Zelandez

Zelandez se complace en anunciar que Flavia Royon, ex Secretaria de Energía y Minería de Argentina, se unirá al directorio de la compañía como directora.

El nombramiento garantiza que el proveedor mundial líder de tecnología de salmuera de litio tendrá una perspectiva argentina crucial sobre las operaciones, a medida que la nación sudamericana fortalece aún más su posición como uno de los mayores proveedores de litio del mundo.

“Argentina está preparada para desempeñar un papel estratégico esencial en el avance de la transición energética mundial de cara al futuro, y Zelandez será un socio crucial para que eso suceda”, afirma la Sra. Royon. "Tener a un argentino en la mesa superior con Zelandez es una gran victoria para ambas partes". 

Royon, ingeniera industrial, se desempeñó como Secretaria de Minería y Energía de la provincia de Salta antes de desempeñarse como Secretaria de Energía de Argentina entre 2022 y 2023. Royon fue nombrada Secretaria de Minería por el presidente Javier Milei en diciembre de 2023, cargo que dejó en febrero del 2024. Comenzará oficialmente como miembro del directorio de Zelandez en julio.

Gene Morgan, director ejecutivo de Zelandez, afirma que la amplia experiencia de Royon y su conocimiento del sector minero de litio argentino aportarán a la empresa una perspectiva invaluable.

“Desde Salta hasta las altas esferas del poder en Buenos Aires,, Flavia sabe lo que se necesita para garantizar que la extracción de salmuera de litio beneficie a todas las partes interesadas”, afirma el Sr. Morgan. "Junto con su compromiso a la participación comunitaria, su conocimiento será de gran valor para Zelandez".

Royon describió la reputación de Zelandez como un intermediario pragmático y honesto en la industria sudamericana de salmueras de litio como una razón clave por la que aceptó unirse a su junta directiva.

“Ya sea trabajando como ingenieros de campos de salmuera o como formulador de políticas a nivel provincial o nacional, Zelandez se ha ganado la reputación de ser un socio profesional y confiable en los campos de salmueras de América del Sur”, dice la Sra. Royon. “Como miembro de la junta directiva, me dedico a fortalecer esa reputación y a mostrar a mis compatriotas argentinos por qué nuestra nación puede beneficiarse del proceso de extracción de salmuera de litio”.

Argentina, que forma parte del “triángulo del litio” de América del Sur, es actualmente el cuarto mayor productor de litio del mundo y proporciona alrededor de 34.000 toneladas anuales de carbonato de litio equivalente (LCE). Para 2027, se estima que crecerá significativamente, superando a Chile como segundo mayor productor mundial. 

El mes pasado, Zelandez se asoció con la provincia argentina de Catamarca en un acuerdo para suministrar  plantas modulares prefabricadas para la principal provincia  productora de litio del país. El elemento central de la asociación es el suministro y utilización de ErLi, las instalaciones prefabricadas de producción de litio de Zelandez.

Media Team

July 9, 2024

Press

La asociación con la provincia argentina beneficiará el suministro de litio estadounidense

Zelandez se ha asociado con la provincia argentina de Catamarca en un acuerdo para proporcionar plantas prefabricadas modulares para la principal provincia productora de litio del país sudamericano.

La asociación vincula al proveedor líder mundial de servicios de salmuera de litio con CAMYEN, la empresa de minería y energía de Catamarca. 

El elemento central de la asociación son plantas prefabricadas de producción de carbonato de litio, que Zelandez construirá en Estados Unidos.

Gene Morgan, director ejecutivo de Zelandez, dice que una asociación formal con CAMYEN se sintió como una progresión natural para las dos organizaciones y una "gran victoria para las partes interesadas en la industria argentina del litio y su línea de suministro a los Estados Unidos".

"Zelandez lleva mucho tiempo prestando servicios a clientes en el estado de Catamarca y hemos disfrutado de la forma pragmática en que la región busca ayudar a la producción local de litio", dice Morgan. "Esta asociación tiene como objetivo ayudar a todos nuestros clientes en la región".

"Damos la bienvenida a este compromiso con Zelandez como una forma de continuar agregando valor a los recursos de litio de la provincia, crear empleos y generar ingresos por exportaciones", dice Susana Prelada Molina, presidenta de CAMYEN.

El acuerdo también permitirá que Zelandez y CAMYEN se unan para facilitar futuras asociaciones de financiación de proyectos de Estados Unidos, Europa y Japón. Según la ley argentina, las provincias conservan los derechos sobre los recursos minerales. 

Para 2027, se estima que Argentina aumentará significativamente la producción de litio, superando a Chile como el segundo mayor productor de litio del mundo. Hoy en día, se producen alrededor de 20.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (LCE) anualmente en los campos de salmuera de Catamarca, lo que representa más de la mitad de la producción total de Argentina. La mayoría de los proyectos de exploración de salmuera de litio del país también se llevan a cabo en la provincia. 

Catamarca está ubicada en el corazón del "Triángulo del Litio" de América del Sur, que contiene más del 60% de las reservas totales de litio del mundo en formaciones de salmuera. El litio de salmuera sudamericano se considera la fuente de menor costo del elemento crítico para las baterías.

Media team

June 29, 2024

Press

Elija Zelandez para su proyecto de salmuera de litio